La hipótesis Gaia es un modelo interpretativo de la Tierra que afirma que la vida, transformando la biosfera, fomenta y mantiene unas condiciones adecuadas para sí misma, afectando al entorno.

Según la hipótesis Gaia, la atmósfera y la parte superficial del planeta Tierra se comportan como un todo coherente donde la vida, su componente característico, se encarga de autorregular sus condiciones esenciales tales como la temperatura, composición química y salinidad en el caso de los océanos.

Gaia se comportaría como un sistema autorregulador que tiende al equilibrio.

Esta teoría se basa en la idea de que la biosfera autorregula las condiciones del planeta para hacer su entorno físico, especialmente temperatura y química atmosférica, más hospitalario con las especies que conforman la vida.

La hipótesis Gaia define esta «hospitalidad» como una completa homeostasis (el término homeostasis es de origen griego homoios que significa mismo o similar y estasis que expresa estabilidad).

La atmósfera de la Tierra debería hallarse en equilibrio químico, todas las posibles reacciones químicas ya se habrían producido y su atmósfera se compondría mayoritariamente de CO2 (Se estimó que la atmósfera debería componerse de, aproximadamente, un 99 % de CO2) sin apenas vestigios de oxígeno y nitrógeno.

Según la teoría de Gaia, que al día de hoy la atmósfera la compongan un 78 % de nitrógeno, 21 % de oxígeno y apenas un 0,3 % de dióxido de carbono se debe a que la vida, con su actividad y su reproducción, mantiene estas condiciones que la hacen habitable para muchas clases de vida.

Con anterioridad a la formulación de la hipótesis, Gaia se suponía que la Tierra poseía las condiciones apropiadas para que la vida se diese en ella, y que esta vida se había limitado a adaptarse a las condiciones existentes, así como a los cambios que se producían en esas condiciones.

La hipótesis Gaia lo que propone es que dadas unas condiciones iniciales que hicieron posible el inicio de la vida en el planeta, ha sido la propia vida la que las ha ido modificando, y que por lo tanto las condiciones resultantes son consecuencia y responsabilidad de la vida que lo habita.

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